אסטרונומיה

כוכבי לכת במערכות סולריות אחרות

כוכבי לכת במערכות סולריות אחרות

הידיעה אם אנו לבד ביקום או לא, הייתה אחת המטרות של פילוסופים ומדענים רבים לאורך ההיסטוריה. עד לאחרונה, כוכבי הלכת היחידים הידועים היו חלק ממערכת השמש. הגילוי של כוכבי לכת חוץ-טבעיים הוא אירוע די לאחרונה. למרות שהחיפוש השיטתי החל בשנת 1988, הכוכב החיצוני או האקסופלאנט הראשון התגלה בשנת 1995.

אבל התבוננות ישירה בכוכבי לכת אינה קלה. קיומם של כוכבי לכת חיצוניים הוסק מלכתחילה מבדיקות עקיפות. עם זאת, מספר פרוייקטים נערכים שיאפשרו התבוננות בכוכבי הלכת הללו בנראות או באינפרא אדום. משם יכולנו להשיג כמה נתונים המאפשרים לנו להסיק, תוך הסתייגות, אם כוכבי הלכת הללו מאכלסים את החיים או לא.

עד לאחרונה לא היו בידי מדענים טכניקות ומכשירים המסוגלים לאתר כוכבי לכת חיצוניים, כלומר מערכות פלנטאריות סביב כוכבים אחרים. אולם קיומה של המערכת הפלנטרית שלנו עודד את החיפוש. לפיכך, אחד הצעדים הראשונים לעבר גילוי כוכבי לכת מעבר למערכת השמש שלנו התרחש בשנת 1983, אז התגלה דיסק סביב כוכב Beta Pictoris. אך במשך זמן רב זה היה המבחן היחיד הקיים.

הגעתו של טלסקופ החלל האבל אפשרה תצפיות מפורטות על אזורים יוצרי כוכבים, כמו זו שבקבוצת הכוכבים אוריון. כך התגלו דיסקים פרוטופלאנריים סביב כוכבים צעירים בהיווצרותם, ונמצא שחלק גדול מהכוכבים שהתגבשו היו דיסקים שיכולים להצמיח כוכבי לכת בעתיד.

בתחילת שנות התשעים הוכרז על גילוי כוכבי לכת שסבבו פולסים. פולסארים הם כוכבים קומפקטיים מאוד המסתובבים במהירות רבה, ופולטים קרינה אלקטרומגנטית שאם ניתן לזהות את ציר הסיבוב מכיוון כדור הארץ. בהמשך נראה כי היו טעויות בניתוח הנתונים וכי כוכבי הלכת הללו לא היו קיימים. אולם עם זאת, אושר קיומם של כוכבי לכת המסתובבים סביב פולסרים.

לבסוף, בשנת 1995, הוכרז על תגלית הכוכב החיצוני הראשון שהסתובב סביב כוכב מסוג שמש, 51 פגאסי. מאותו הרגע, ההכרזות על כוכבי לכת חדשים מחוץ לסביבה מתרחשות ללא הפסקה עד שהגיעו לזמן הנוכחי. כעת ידועים כוכבי לכת חיצוניים רבים, ומספר המכרים גדל מדי שנה.

בהתחשב בקושי בתצפיות ישירות, הניסיונות הראשונים לחפש אחר כוכבי לכת שהתבססו התבססו על תצפיות עקיפות. השיטות בהן נעשה שימוש מבוססות על הפרעות כבידה הנגרמות על ידי כוכבי הלכת מעל הכוכבים ועל מעבר הכוכב לפני אור הכוכבים.

מרבית כוכבי הלכת מקיפים את כוכבם במרחק קטן בהרבה ממרחק כדור הארץ-שמש. בנוסף, המסה שנצפתה היא בסדר גודל של המסה של צדק. זו, בחלקה, תוצאה של שיטות הגילוי בהן נעשה שימוש. כוכבי הלכת בעלי מסה גדולה יותר וכאלה המסתובבים קרוב יותר לכוכב נוטים יותר להתגלות על ידי הטכניקות בהן נעשה שימוש.

עם זאת, העידון של טכניקות אלה והשימוש בטכניקות חדשות אמור לאפשר בעתיד הקרוב גם לזהות כוכבי לכת יבשתיים, כלומר כוכבי לכת בעלי מסת שווה לזו של כוכב הלכת שלנו. בעתיד, בזכות טלסקופים חדשים מבוססי קרקע ומצפי כוכבים חדשים, נוכל לאסוף אור המגיע ישירות מכוכבי הלכת כדי להשיג תמונות. משם, בעזרת ספקטרוסקופיה, נוכל לדעת מהם המרכיבים העיקריים של האטמוספירה או משטחי כוכבי הלכת.

◄ הקודםהבא ►
הגלקסיה שלנו, שביל החלבאבק קוסמי